¿Sabías que ...

... se está elaborando un mapa del cerebro humano?

Para poder tratar las enfermedades, los investigadores tienen que entender el funcionamiento del órgano correspondiente con la mayor precisión posible. Si bien contamos con amplios conocimientos sobre el corazón, los riñones y los pulmones, el cerebro sigue siendo todo un misterio. La razón de ello es la elevada complejidad y variabilidad de las estructuras de interconexión de las neuronas, además de las relaciones de estas con las funciones del cerebro, sobre las cuales se sabe muy poco. Parece que ahora los científicos quieren entender mejor estas interconexiones con el fin de tratar enfermedades neurodegenerativas, tales como el alzheimer o el párkinson.

Un mapa completo del cerebro humano que incluya sus 100.000 millones de neuronas y sus respectivas conexiones es todavía un objetivo muy ambicioso. Sin embargo, gracias al desarrollo de nuevos métodos y herramientas en la microscopía electrónica en la actualidad es posible representar 75 millones de neuronas del cerebro de un ratón. Para poder reconstruir una imagen tridimensional de alta definición del cerebro primero hay que crear secciones muy finas de entre 30 y 50 nanómetros. A continuación, estas secciones se reproducen con un microscopio electrónico, una tarea que hasta ahora resultaba muy laboriosa y requería mucho tiempo. El microscopio MultiSEM 505 de ZEISS facilita y permite acelerar enormemente este análisis microscópico. Se trata del primer microscopio electrónico de barrido del mundo con 61 haces de electrones en paralelo, en lugar del microscopio de haz único utilizado hasta ahora. Este incremento extremo de la velocidad en la reproducción microscópica electrónica permite analizar grandes áreas cerebrales a nivel de milímetros cúbicos o incluso centímetros cúbicos. Antes, la reproducción de estos volúmenes se hubiera prolongado durante años y, por tanto, no era técnicamente posible.

El neurobiólogo Jeff Lichtman, de la Universidad de Harvard en Cambridge (E.E. U.U.), y su equipo ya han realizado los primeros experimentos con el MultiSEM 505 de ZEISS y gracias a este nuevo microscopio, pueden generar unos 10 terabytes de datos de imagen al día. Normalmente, el tamaño de píxel de las imágenes es de 4 nanómetros. Gracias a esta velocidad de transmisión de datos y la elevada resolución, los investigadores podrían cartografiar íntegramente el cerebro de un ratón muy pronto y, quizás, en un futuro no tan lejano, también el cerebro humano.

 

28 de mayo 2015

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